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¿Ser vegano es tan bueno para nuestra salud como dicen?

Se sabe poco sobre las consecuencias a largo plazo del veganismo y si tiene ventajas significativas sobre una dieta omnívora o vegetariana.

Era el año 2003 y el veganismo estaba muy lejos del auge actual, que lo ha establecido como una de las tendencias dietéticas más en boga. Pero Katharina Wirnitzer, una científica del deporte de la Universidad de Innsbruck, se había intrigado por el resurgimiento de antiguas teorías que vinculaban las dietas basadas en alimentos de origen vegetal con un rendimiento atlético mejorado.

"Los primeros atletas con dietas estrictas basadas en plantas fueron los gladiadores", dice, y agrega:. "Todos los combatientes de esa época se adhirieron al gladiatoriam saginam, que se basaba en alimentos vegetales, incluidas grandes cantidades de legumbres y granos, y poca o ninguna proteína animal".

Ahora, casi dos milenios después, Wirnitzer es una de los pocas investigadoras que intentan llegar al fondo de si el veganismo podría mejorar las posibilidades de éxito deportivo de un atleta. Durante la última década, dirigió el estudio NURMI, la iniciativa más amplia hasta ahora que investiga los efectos de una dieta vegana en deportes de alto rendimiento y ultra resistencia.

NURMI es particularmente oportuno porque la asociación del veganismo con varios beneficios para la salud (desde la pérdida de peso hasta la disminución del riesgo de enfermedad inflamatoria), ha popularizado la dieta en los últimos años, tanto entre el público en general como entre los deportistas de élite.

Sin embargo, a pesar del auge del veganismo, incluso los científicos más optimistas advierten que todavía hay mucho que no entendemos acerca de la dieta. En particular, se sabe poco sobre las consecuencias a largo plazo del veganismo y si tiene ventajas significativas sobre una dieta omnívora o vegetariana.

Sin embargo, a pesar del auge del veganismo, incluso los científicos más optimistas advierten que todavía hay mucho que no entendemos acerca de la dieta. En particular, se sabe poco sobre las consecuencias a largo plazo del veganismo y si tiene ventajas significativas sobre una dieta omnívora o vegetariana.

El reciente documental de Netflix, The Game Changers, ha sido duramente criticado luego de que se conociera que de que los productores ejecutivos son cofundadores de una compañía de alimentos veganos y que gran parte de la evidencia presentada en la película es selectiva, de baja calidad y anecdótica. Además, como con tantas intervenciones dietéticas, la búsqueda de la verdad sobre el veganismo a menudo se ve nublada por las posibles ganancias financieras, con predicciones de que el mercado mundial de alimentos veganos tendrá un valor de $ 24.3 mil millones para 2026.

Esto quizás no sea sorprendente. Ya sea en los bares de moda de la ciudad que ofrecen vino vegano, o en la variedad de nuevos productos que se lanzan en supermercados y tiendas naturistas, el veganismo es la nueva fuente de ingresos de la industria del bienestar. Los expertos en investigación de mercado ya han pronosticado que el valor del mercado mundial de alimentos veganos alcanzará los $ 24.3 mil millones para 2026. Se espera que el queso de soja sola pueda convertirse en una industria que vale casi $ 4 billones dentro de los próximos cinco años.

The Game Changers | Official Trailer

Entonces, ¿qué sabemos realmente sobre el veganismo y lo que puede hacer por nuestra salud?

La búsqueda para reducir la enfermedad cardiovascular

En la Universidad Sheffield Hallam, David Rogerson ha pasado la última década estudiando los efectos de las intervenciones dietéticas en la salud física. Él dice que una de las razones por las que el veganismo podría ser bueno para nosotros es porque puede proteger contra las enfermedades cardiovasculares, al reducir la obesidad y el colesterol.

"Cada vez hay más pruebas de que la reducción del consumo de productos animales, junto con un aumento de los alimentos a base de plantas, parece ser bueno para nuestra salud", dice Rogerson. "Esto quizás se deba a que estos alimentos contienen muchos fitonutrientes y nitratos antioxidantes, mientras que algunos productos animales contienen muchas grasas proinflamatorias y conducen a la producción de un metabolito llamado TMAO, que se ha relacionado con problemas cardiovasculares".

Se cree que el efecto antiinflamatorio de los alimentos de origen vegetal es la razón por la cual las dietas veganas parecen aliviar los síntomas de algunas enfermedades autoinmunes como la artritis reumatoide. La tenista Venus Williams, que padece el síndrome de Sjögren, reconoce que volverse vegano mitiga la fatiga extrema asociada con la afección y le permite seguir compitiendo al más alto nivel.

La imagen completa es bastante más compleja de lo que parece al principio. Los científicos han descubierto que un grupo combinado de vegetarianos y veganos parece tener un mayor riesgo de accidente cerebrovascular hemorrágico que los que comen carne. Pero debido al pequeño número de veganos en el estudio, es difícil sacar conclusiones firmes. "Las posibles razones podrían estar relacionadas con niveles más bajos de colesterol o una deficiencia de algunos nutrientes, como la vitamina B12", sostiene Tammy Tong, investigadora del Departamento de Salud de la Universidad de Oxford. “Los veganos también tienen un mayor riesgo de deficiencia de vitamina B12, ya que el nutriente solo está disponible de forma natural en los alimentos de origen animal. Los niveles bajos de B12 pueden estar relacionados con niveles elevados de homocisteína en la sangre, lo que puede estar relacionado con un mayor riesgo de accidente cerebrovascular".

Mientras que los grupos de presión veganos han afirmado que la dieta da como resultado un microbioma intestinal más saludable y reduce el riesgo de algunos tipos de cáncer, en comparación con las dietas a base de carne, los expertos opinan que hay poca evidencia concreta para respaldar esto. "Hubo un estudio en los Estados Unidos que analizó todos los cánceres del tracto gastrointestinal combinados y no encontró diferencias en los veganos en comparación con los no vegetarianos", concluye Tong. "Dos estudios han analizado el riesgo de cáncer colorrectal en veganos y ambos no informaron diferencias significativas en comparación con los no veganos", agregó.

La razón por la que todavía sabemos relativamente poco es porque, aunque el término "vegano" fue acuñado en 1962, durante mucho tiempo los estudios científicos clasificaron a los veganos y vegetarianos juntos. Pero con el aumento de la financiación de la ciencia del deporte para estudiar el veganismo, en realidad puede ser a través de los atletas, y su búsqueda interminable de "más rápido, más alto, más fuerte", que aprendamos más sobre la dieta en los próximos años.

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Grandes esperanzas pero poca evidencia

El estudio NURMI sigue a 8 mil corredores de toda Europa, incluidos los que comen carne, veganos y vegetarianos, y tiene como objetivo comprobar si seguir una dieta vegana a lo largo del tiempo conduce a una mayor resistencia durante las distancias de media maratón y maratón. En los próximos años, NURMI publicará uno de los primeros análisis de cómo los corredores veganos se comparan con sus equivalentes que comen carne y, según Wirnitzer, todavía estamos en la infancia de comprender cómo nuestra ingesta nutricional puede aumentar la capacidad atlética.

"Hay un enorme potencial que aún está sin explotar, tanto en términos de salud como de rendimiento en la competición deportiva", refuerza.

Una de las razones por las cuales los atletas están interesados en la dieta vegana es porque puede aumentar la inmunidad y ayudar a la recuperación y rehabilitación de las lesiones. Se sabe que los alimentos de origen vegetal, como la remolacha, contienen nitratos que ayudan al flujo sanguíneo y al transporte de oxígeno y nutrientes a través del cuerpo.

"Los atletas de élite están buscando todas las opciones legales disponibles para mejorar su rendimiento", dice Richard Brennan, director gerente de Sports Science Consultants, quien está estudiando a atletas que han comido carne toda su vida y ahora están avanzando hacia una dieta vegana. "En lo que nos estamos centrando es en los beneficios para la salud en general que podrían mejorar las respuestas de entrenamiento en términos de acondicionar diferentes sistemas de energía, adaptarse más eficazmente a los programas de entrenamiento de fuerza y potencia, y tener menos tiempo libre de enfermedad para entrenar".

Estas son las esperanzas del veganismo, pero los científicos advierten que, hasta ahora, se han realizado tan pocos estudios de atletas que hay muy poca evidencia que los respalde. Wirnitzer publicó un artículo histórico de 2014 que mostró que una dieta vegana bien planificada cumple con los requisitos nutricionales de los atletas de resistencia, pero aún no sabemos prácticamente nada acerca de si es la dieta óptima.

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Los científicos han expresado su preocupación de que la dieta sea demasiado restrictiva para los atletas que viajan por el mundo compitiendo. Los atletas podrían estar desnutridos, no ser capaces de mantener la masa muscular y sufrir deficiencias de vitamina B12 (lo que provocaría fatiga y un transporte deficiente de oxígeno), calcio y vitamina D.

"Existe el potencial de una menor ingesta de estos minerales que juegan un papel importante en la salud ósea", dice Rogerson. "Hay evidencia que dice que los veganos experimentan un mayor recambio óseo y una densidad mineral ósea reducida, por lo que esto podría significar que los veganos tienen un mayor riesgo de lesión ósea. También sabemos que las atletas femeninas podrían tener un mayor riesgo de sufrir tales lesiones si no comen lo suficiente, por lo que esto es potencialmente un doble golpe ".

¿Qué tan práctico es un estilo de vida vegano?

Las preocupaciones sobre la practicidad del veganismo se extienden a la población en general. Una pregunta es si los veganos pueden planificar su dieta lo suficientemente bien durante muchos años para evitar el desarrollo de deficiencias. Ha habido dos estudios de población que han monitoreado a los veganos a lo largo del tiempo, uno de los Adventistas del Séptimo Día en los EE. UU. Y Canadá, y el otro de EPIC-Oxford, que rastreó la salud de casi 50.000 comedores de carne, vegetarianos y veganos en todo el Reino Unido. Los científicos involucrados en este último han descubierto que si bien el consumo de vegetales ricos en calcio, como la col rizada y el brócoli, puede proteger los huesos, en realidad, muchos veganos no cumplen con sus requisitos de calcio. Como resultado, han encontrado un riesgo 30% mayor de fractura en veganos en comparación con vegetarianos y carnívoros.

"Todavía se necesita más investigación para comprender las posibles diferencias en los riesgos de fractura y si las diferencias están relacionadas con la dieta u otros factores", informa Tong. "Por ejemplo, el bajo IMC también se ha relacionado con mayores riesgos de algunas fracturas y en algunos estudios los veganos exhiben un IMC más bajo y una densidad mineral ósea que los vegetarianos".

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Debido a estas preocupaciones, algunos grupos de investigación han comenzado a comparar el veganismo con otras dietas ricas en alimentos de origen vegetal, que están asociadas con muchos de los mismos beneficios, como las dietas mediterránea y nórdica. A principios de este año, los investigadores de la Universidad Sheffield Hallam realizaron un estudio piloto que comparó una dieta mediterránea y una vegana a corto plazo, con resultados interesantes. Si bien ambas dietas parecían ofrecer positivos similares en términos de pérdida de peso y reducción del colesterol, la evidencia fue mucho más sólida para una dieta mediterránea cuando se trataba de mejorar la salud de los vasos sanguíneos.

"Nuestros hallazgos sugirieron que la dieta mediterránea mejoró la forma en que funciona el endotelio de las venas pequeñas", dice Markos Klonizakis, uno de los científicos que realizó el estudio. “Esto puede no parecer importante, pero lo es. Esto se vuelve disfuncional con el tiempo, por lo que es crucial para la salud cardiovascular. La magia de la familia de las dietas mediterráneas es que se prueban y prueban durante un período de tiempo muy largo, en un área relativamente grande del mundo. Por ejemplo, sabemos que tradicionalmente las personas en Creta vivían mucho tiempo y tenían bajas tasas de diabetes y cáncer ".

Entonces, ¿qué sigue para el veganismo? Los científicos en general coinciden en que aún no sabemos lo suficiente como para decidir de manera concluyente de una forma u otra, pero como muchos señalan, el éxito de cualquier dieta se reduce a los hábitos alimenticios del individuo.

"El éxito de una dieta vegana dependerá de la conciencia de la persona que la realiza", dice Rogerson. “Es restrictiva y, a menos que prestemos atención a los elementos de la dieta que excluye, podríamos estar en riesgo de desarrollar problemas relacionados con la deficiencia. Se ha vuelto más fácil seguir con productos alimenticios veganos en los supermercados, que están fortificados con nutrientes que pueden estar ausentes de la dieta.

“Otro punto es que las personas que eligen adoptar una dieta vegana podrían estar más inclinadas a adoptar comportamientos relacionados con la salud que la norma. Dichos grupos podrían estar más inclinados a hacer ejercicio y ser conscientes de la adecuación nutricional de los alimentos que comen. Tenemos que ver esto más a fondo ", cerró.

FUENTE: clarin.com

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